▶ 정 의
기관지 천식은 기침, 호흡 곤란, 가슴 답답함 등과 기관지 경련을 동반하는 질환인데 통계적으로 전 인구의 7~10%를 차지할 정도로 흔히 볼 수 있는 질환이지만 현재까지 나온 치료법에는 이 질환을 근절 시킬 수가 없는 질환으로 증상이 심할 경우에 임시방편적으로 기관지 확장제 등의 치료로 치료의 모든 것을 대체하고 있는 실정인 질환이다. 요즈음 들어서는 환경 오염 등으로 인하여 환자의 수가 많아지는 경향을 나타내고 있다.

임상적으로 발작적인 호흡곤란, 기침, 천명음(쓰근거리는 소리) 등의 소견을 보이며 위의 증 상은 간헐적으로 발생하며 급성 악화기와 무증상의 기간이 섞여서 나타나며 전형적으로 발작 은 수분 내지 수시간 동안 짧게 지속되며 그 이후에는 환자는 완전히 회복된 것처럼 보인 다.
그러나 가벼운 기도 폐쇄를 경험한다. 심한 발작이 수일내지 수개월 동안 계속될 경우도 있는데 이것을 천식 지속 상태라고도 한다. 드물게는 급성 발작으로 사망에 이르기도 한다. 약 절반 가량이 10세 이전에 발생하며, 나머지 3분의 1은 40세 이전에 발생한다. 소년기에는 2배 정도 남자가 다발하나 30세 경에는 비슷해진다. 가족력의 경향이 있으며 환경 인자에 영향을 많이 받는다.